Sprookjes bestaan, zelfs in de harde wereld van de autosport

26 okt 2014
foto's: FIA WTCC

100_LOPEZ

Hij komt ergens uit het Argentijnse binnenland ten zuiden van Cordoba, een jonge kerel van 18 die naar Europa afgezakt om hier zijn jongensdroom waar te maken, de beste autocoureur van de wereld worden. José María López is zijn naam.

Geen gemakkelijke klus want na successen in de lagere autosport klassen dreigde hij na een mislukt contract, wat zijn definitieve doorbraak zou moeten hebben betekend, uit het internationale autosport circuit te verdwijnen.

Lopez startte zijn autosport carrière in de Europese Formula Renault, dat was in 2001 en eindigde dat seizoen als zeventiende. Het jaar nadien blijf hij in dezelfde serie rijden maar waagde ook zijn kansen in het Italiaanse Formula Renault kampioenschap. Daar reed hij voor hetzelfde team als in de Europese serie en werd Italiaans kampioenen. Hij won dat jaar vier races en versloeg onder meer Robert Kubica. Dit resultaat gaf zijn carrière een enorme boost wat hem het volgende jaar een zitje opleverde in de Formula Renault V6 Eurocup, waar hij reed voor het befaamde DAMS team. Na vijf overwinningen won hij ook hier de titel.

De opmars naar de hoogste klasse van de autosport bleef doorgaan toen hij in 2004 promoveerde naar de International Formula 3000, hij eindigde het kampioenschap op de zesde plaats.

In 2005 en 2006 reed hij in het GP2 kampioenschap (wat de Formula 3000 verving). Hij kende wisselende successen met respectievelijk een negende en tiende plaats. Hij was in 2006 tevens testrijder bij het Renault Formule 1 team.

In 2007 zei hij de single seaters vaarwel, reed dat jaar nog twee races in de American Le Mans series en legde zich nadien toe op het Argentijnse nationale toerwagen kampioenschap waar hij in 2008 en 2009 de titel veroverde.

Net toen zijn internationale carrière voorbij leek kreeg hij de kans van zijn leven. Op 25 januari 2010 werd hij aangekondigd als rijder voor het nieuwbakken US F1 Team dat in datzelfde jaar haar intrede in de Formule 1 zou maken. Hij moest een bedrag van 8 miljoen dollar bijeensprokkelen om zijn zitje veilig te stellen, iets waar hij uiteindelijk ook in zou slagen. Tot racen kwam het echter niet want nog voor het seizoen van start ging trok het team zich omwille van financiële problemen terug.

Hij keerde noodgedwongen terug naar het Argentijnse touringcar kampioenschap waar hij in 2012 terug de titel pakte.

Toch bleef het geluk aan zijn kant want in 2013 kreeg hij de kans om zich te bewijzen op internationaal toerwagen niveau. Hij werd door het WTCC uitgenodigd om als gastrijder deel te nemen aan de WTCC manche in zijn eigen land. Hij won één van de races wat hem deed opmerken door Citroën waar ze op zoek waren naar piloten voor hun eerste WTCC seizoen. Hij kreeg een contract voor geschoven wat hij maar al te graag tekende.

Wat er toen gebeurde is ons allen bekend, hij klopte met gelijke wapens viervoudig WTCC kampioen Yvan Muller en negenvoudig WRC kampioen Sebastien Loeb.

auteur: Luc Huybrechts