De Crem blikt terug op Le Mans: “Afspraak in 2012!”

14 jun 2011

Het minste wat we kunnen zeggen is dat Nicolas De Crem zijn ingangsexamen in Le Mans met grote onderscheiding heeft afgelegd. Hij werd 14de algemeen en 5de in LM P2 en zette in de OAK-Judd, die hij met Jan Charouz en Shinji Nakano deelde, de beste tijd van de wagen in wedstrijd neer. Afspraak in 2012!

Deze editie van de 24 Uur van Le Mans gaat zonder twijfel de geschiedenis in en dat in alle categorieën.  Onze landgenoot Nicolas De Crem zette de vijfde tijd in LM P2 neer tijdens de kwalificaties en de rijders van de OAK-Judd n°49 zagen een strijd voor de zege dan ook meer dan goed zitten. “De zaken begonnen goed, want Jan Charouz nam een goede start en reed snel naar de tweede plaats”, vertel Nicolas De Crem. “Jammer genoeg was Shinji Nakano tijdens zijn stint het slachtoffer van een lekke band op de Hunaudières. Het kostte ons een ronde, wat in onze fel bevochten klasse een enorm verlies is.”

Nicolas nam het stuur van de Japanner over en wilde een driedubbele stint afwerken, maar die stint werd nog langer dan verwacht. “Op het einde van mijn tweede rijbeurt zagen de mensen van de technische crew dat de achterbanden versleten waren en ze stuurden me met nieuwe banden weer voor twee rijbeurten buiten. Alles verliep goed, ik voelde me goed in de wagen en respecteerde de banden. Ik ontdekte ook dat concentratieverlies op de lange rechte lijnen hier een echt gevaar is.

De jonge Belg deed vervolgens de ene ontdekking na de andere. “De nacht in Le Mans is uniek. Het circuit is op de meeste plaatsen echt donker en rempunten vinden is niet evident. Bovendien is de omloop hobbelig, wat het remmen nog moeilijker maakt. Daarnaast is er het verkeer, de snellere LM P2’s en de tragere GT’s, waarvan sommige rijders eigenaardige dingen doen. Jammer genoeg voelde ik bij het krieken van de dag vibraties achteraan: de ophanging had het begeven en moest vervangen worden. De mensen van Dams hebben enorm hard gewerkt en ook nog eens de remmen achteraan vervangen, maar we vielen terug in het klassement.

Het trio uit Japan, Tsjechië en België vertrok opnieuw met het mes tussen de tanden en reed rond ’s morgens terug in vierde positie rond. Jammer genoeg volgden nog andere problemen en uiteindelijk liep het in de allerlaatste ronde van de race nog een laatste maal fout. “Eerst begon de versnellingsbak net na de middag nukken te vertonen en terugschakelen lukte bijna niet meer. Ik ben na de reparatie terug vertrokken in de regen, maar bleef op slicks. Het was verraderlijk, het team maakte aanstalten om me binnen te halen, maar ik bleef op de piste en was de snelste van de LM P2-rijders. Ik maakte dus de goede keuze.” Nicolas De Crem gaf daarna een laatste maal het stuur over en Shinji Nakano maakte de klus af, leek op weg naar de elfde plek en de vierde plaats in LM P2, tot in de laatste ronde de ophanging het opnieuw begaf. Het werd een 14de plek algemeen en een 5de plaats in LM P2.

De bilan van deze eerste deelname bevat uiteraard de technische tegenslagen, maar Nicolas wil vooral de mooie aspecten van zijn eerste deelname aan de 24 Uur van Le Mans onthouden: “Ik heb de wedstrijd uitgereden en heb heel wat nuttige ervaring opgedaan, wat me in de toekomst van pas zal komen. Mijn teamgenoten hebben mij gefeliciteerd. Ik heb nu ook de magie van Le Mans ontdekt, alles is hier mooier dan ik ooit had kunnen denken. Alleen al de parade op vrijdagavond is indrukwekkend. Ik weet in ieder geval dat ik dit niet meer wil missen. Ik maak een afspraak voor de editie 2012.”
Ondertussen blikt Nicolas al vooruit: “Mijn examens en de volgende race in Imola zijn mijn volgende uitdagingen!”

auteur: Vincent Huybrechts